Residents in 3 Mexican cities to get a new view into development decisions

Para la versión en español, lea abajo.

In Guadalajara, Mexico, it used to be frustratingly difficult to find the answer to the simplest of questions about urban development. Entrepreneurs interested in opening a restaurant or a shop, for example, struggled to find out where in the city they are allowed — or not allowed — to open a business. Residents seeing new construction popping up in their neighborhoods had no easy way to know what, exactly, was going up.

They no longer need to make a trip to City Hall and waste hours trying to find someone who knows the answers. Instead, they can search the city’s new web platform and, in seconds, get the information they need.

The site, called Visor Urbano, or “urban viewer,” does more than provide answers. Architects, builders, or anybody engaged in new development in the city, can use it to take out business licenses or construction permits. Not only are previously paper-heavy processes moving faster. The site is also bringing out into the open development decisions that previously were ripe for corruption. Visor Urbano is the reason why the city of 1.5 million in western Mexico recently won a prestigious national award for innovation in transparency.

Now, Guadalajara’s innovation — a winner in the 2016 Bloomberg Philanthropies Mayors Challenge — is poised to spread to cities across Mexico. Last month, the city signed agreements with three cities to help replicate Visor Urbano in their communities. These exchanges could have implications beyond Mexico: Local authorities across Latin America have long wrestled with chaotic and corruption-prone processes when it comes to construction and urban development. Guadalajara’s success in bringing it under control is being closely watched as far away as Colombia and Ecuador.

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The first of the four Mexican cities to benefit is Zapopan, a city of more than 1 million and Guadalajara’s next-door neighbor to the west. It’s no surprise that there’s momentum to replicate Visor Urbano across the Guadalajara Metropolitan Area. That’s because the other eight municipalities nearby have been hearing about its success, and also because many of the platform’s core users have business interests across the different jurisdictions.

“The people who live and work in Zapopan, they already know what Visor Urbano is and how to use it,” said Yunive Moreno, the project manager for Guadalajara. “They’re waiting to have it. Not just in Zapopan, but all over the metropolitan area, because urban development and corruption is not just happening in Guadalajara. It needs to be rolled out on the metropolitan scale.”

Another reason why municipalities in the region are looking at Visor Urbano: Enrique Alfaro, who was Guadalajara’s mayor when the city developed the platform, was recently elected governor of the surrounding state of Jalisco. Bringing Visor Urbano to other communities in the state is part of his agenda.

The other communities set to replicate Guadalajara’s idea are further away. San Pedro Garza García is a suburb of Monterrey, near the Texas border; Veracruz is a port city on the Gulf of Mexico. Moreno’s team will help each city analyze their technical systems to create a roadmap for how they can roll out Visor Urbano in their communities.

[Read: Guadalajara to fight corruption with technology]

Moreno said there’s two key ingredients for Guadalajara’s approach to succeed — and she believes all three of the other Mexican cities have them. The first requirement is political buy-in from the mayor. Implementing Visor Urbano requires coordination and data sharing among municipal departments that may not be accustomed to collaborating. Having the mayor’s backing is crucial for getting all the departments on board, Moreno said.

The other requirement is a commitment to open government and a culture of transparency. That, too, has to come from the top. “It’s a sensitive topic,” Moreno said. “Corruption and transparency are two dark things nobody wants to talk about. So it’s really important to have your mayor committed to an agenda of transparency.”

Habitantes de 3 ciudades Mexicanas obtienen una nueva visión en las decisiones de desarrollo

En Guadalajara, México, solía ser extremadamente difícil conocer la respuesta a la respuesta más simple respecto al desarrollo urbano. Los emprendedores que querían abrir una un restaurante o una tienda, por ejemplo, batallaban para conocer en qué lugar de la ciudad están permitidos — o no — para abrir su negocio. Los residentes que veían como nuevos edificios aparecían en sus barrios no tenían una manera fácil de conocer, exactamente, qué estaba ocurriendo. Ya no necesitan hacer un viaje a las oficinas del ayuntamiento y malgastar horas intentando encontrar a alguien que sepa las respuestas. En su lugar basta con buscar en la nueva plataforma web del ayuntamiento y, en segundos, encuentran la información que buscan.

La página web, se llama Visor Urbano, hace más que responder preguntas. Arquitectos, constructores, o cualquiera implicado en el desarrollo de la ciudad, puede usarlo para tramitar licencias de negocio o permisos de construcción. No solo el papeleo es más rápido. El sistema está poniendo a la luz decisiones de desarrollo que eran una oportunidad perfecta para la corrupción. Visor Urbano es la razón por la que una ciudad en el oeste de México recientemente ganó un prestigioso premio nacional por la innovación en transparencia.

Ahora, la innovación de Guadalajara — ganador del Desafío de Alcaldes 2016 de Bloomberg Philanthropies — está preparada para difundirse por ciudades de todo México. El pasado mes de noviembre, el ayuntamiento firmó un acuerdo con tres ciudades para ayudar a replicar Visor Urbano en sus comunidades. Este intercambio podría tener implicaciones más allá de México: Autoridades locales de todo América Latina llevan mucho tiempo luchando con procesos caóticos propensos a la corrupción en lo relativo a las licencias de construcción y el desarrollo urbano. El éxito de Guadalajara en tenerlo bajo control está siendo observado de cerca en lugares tan lejanos como Colombia y Ecuador.

La primera de las cuatro ciudades mexicanas en beneficiarse es Zapopan, una ciudad de más de un millón de habitantes vecina al oeste de Guadalajara. No es sorprendente que exista momento para replicar Visor Urbano en todo el área metropolitana de Guadalajara. Esto es debido a que los otros ocho municipios de cercanos han estado escuchando sobre su éxito, y también porque muchos de los principales usuarios de la plataforma tiene intereses de negocio en las diferentes jurisdicciones.

La plataforma Visor Urbano de Guadalajara está construida sobre una detallada base de datos de las propiedades y los usos permitidos en la ciudad.

“Las personas que viven y trabajan en Zapopan, ya saben que lo que es Visor Urbano y como usarlo”, dijo Yunive Moreno, la jefa de proyecto de Guadalajara. “Están esperando a tenerlo. No solo en Zapopan, en todo el área metropolitana, porque el desarrollo urbano y la corrupción no están pasando solo en Guadalajara. Tiene que ser desplegado a escala metropolitana.“

Otra razón por la cual los municipios de la región están observando a Visor Urban: Enrique Alfaro, que era alcalde de Guadalajara cuando el ayuntamiento creó la plataforma, fue recientemente electo gobernador del estado de Jalisco. Llevar Visor Urbano a otras comunidades del estado es parte de su agenda.

Las otras comunidades preparadas para replicar la idea de Guadalajara están más lejos. San Pedro Garza García es un suburbio de Monterrey, cerca de la frontera con Texas; Veracruz es una ciudad portuaria en el Golfo de México. El equipo de Moreno ayudará a cada ciudad a analizar sus sistemas técnicos para crear una hoja de ruta para el despliegue de Visor Urbano en sus comunidades.

Moreno dice que hay dos ingredientes clave para el éxito de Guadalajara — y piensa que las tres ciudades mexicanas los tienen. El primer requerimiento es el compromiso de los alcaldes. La implementación de Visor Urbano requiere coordinación y compartición de datos entre dependencias municipales que pueden no estar acostumbradas a colaborar. Tener el apoyo del alcalde es crucial para subir a todas las dependencias al proyecto, dijo Moreno.

El otro requerimiento es un compromiso con el gobierno abierto y una cultura de transparencia. Eso, también, tiene que venir desde arriba. “Es un tema muy delicado”, dijo Moreno. “La corrupción y la transparencia son dos cosas de las que nadie quiere hablar. Así que es muy importante tener a tu alcalde comprometido con una agenda de transparencia.”

Celebrating public sector progress and innovation in cities around the world. Run by @BloombergDotOrg’s Government Innovation program. bloombergcities.org

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